Las neurociencias, la memoria y la jurisprudencia – 1

Uno de los problemas grandes que tiene la jurisprudencia actual en el mundo tiene que ver con un cierto órgano de nuestro cuerpo que es bien falible y que muy frecuentemente nos engaña: nuestro cerebro.

Ceerebro humano.

Cerebro humano. Imagen cortesía del Database Center for Life Science (DBCLS). CC-BY-SA 2.1 JP.

Bastante de nuestras experiencias, testimonio, recuerdos, percepciones, entre otros factores dependen de este frágil, pero fascinante órgano. Para comprender nuestros defectos veámoslo desde un punto de vista evolutivo.
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La evolución y nuestro cerebro

La razón de estas imperfecciones se debe a que el cerebro fue un producto de la evolución y se construyó gradualmente por millones de años vía exaptaciones por las que sus partes asumieron diversas funciones. Sus cientos de partes se categorizan hoy día en cuatro regiones básicas que representaremos de la siguiente manera.

Modelo cuatriuno del cerebro

Ilustración de Nancy Margulies. Cortesía de Michael Dowd y Connie Barlow. Fuente: http://www.thegreatstory.org.

Esta manera de ver el cerebro humano fue desarrollada a partir de la propuesta del neurólogo Paul MacLean.Veamos cada región con más lujo de detalles:

1.  El complejo-R

complejo-r

El complejo-R (o reptílico) es el complejo de partes de nuestro cerebro que fue básico de nuestros ancestros reptiles. Este consiste en el cerebelo y la columna vertebral y, entre ambos, manejan todas nuestras necesidades básicas: respiración, movimientos básicos, la “memoria muscular” (lo que nuestro cuerpo se acostumbra hacer cotidianamente: correr bicicleta, conducir, escribir, entre otros), la intepretación de ciertos estímulos como agradables, hostiles o de peligro, la manera de reaccionar ante estos estímulos y las necesidades básicas de comida y apareo.
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2. El sistema límbico

s-limbHay una región bien importante que consiste en el hipocampo, la amígdala, el grupo nuclear anterior y la corteza límbica. Algunas de estas partes neurológicas ya estaban presentes en algunos reptiles prehistóricos como se ha podido constatar mediante los estudios de fósiles. MacLean solía creer que heredamos esta región de las formas más primitivas de los mamíferos y que su función era la de regular todas las operaciones primordiales que tienen que ver con los sentimientos, especialmente los de empatía. Esta emoción particular fue posible en nuestros ancestros debido al hecho de que las hembras aprendieron a tener empatía por sus crías y con otros miembros de su grupo. Esta parte de nuestro cerebro nos permite dar el toque emocional a las respuestas del complejo-R tales como el apareo, el conflicto, la huída y la búsqueda de alimento. De aquí proviene una muy buena parte de las razones por las que llevamos a cabo algunas acciones que no nos explicamos por qué las hicimos.
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3. El neocórtex

monoEl neocórtex es la parte de nuestro cerebro que se desarrolló en diversos animales, incluso entre los primates. A veces se le llama en inglés “the monkey brain” o “the monkey mind“, porque es el nombre dado por los budistas a la mente que está pensando en cualquier lugar o en cualquier momento excepto en el aquí y ahora. En ese caso, la mente sería como un mono, “brincando de rama en rama”. Nuestro neocórtex tiene la cualidad de estar “brincando” de un pensamiento a otro constantemente, por lo que necesita ser disciplinado mediante meditación y concentración en los factores que ocurren ante sí. Esta estructura orgánica se divide en dos hemisferios. El izquierdo se especializa en el uso de símbolos y procesos de información, especialmente en lo que concierne a análisis lógicos de eventos o situaciones cotidianas. El derecho se especializa en emociones de más alto nivel. El neocórtex es la parte del cerebro que aparentemente se desarrolló por la necesidad que tuvieron nuestros ancestros de calcular su respuesta ante diferentes estímulos y la elaboración de emociones de más alto grado. Esta es la parte de nuestro cerebro que racionaliza nuestras acciones. Si hacemos algo y no sabemos por qué, el neocortex intenta explicar la acción: “Yo hice eso porque …” y usualmente la explicación no corresponde necesariamente con el verdadero motivo de lo que hicimos.
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4. La parte ejecutiva

ejecutivoTal vez la parte más desarrollada en los seres humanos y es la corteza prefrontal de nuestro neocórtex. Esta es la parte que lleva a cabo las “funciones ejecutivas” del cerebro humano: las funciones más avanzadas y complejas donde ideamos planes y asociamos ideas y pensamientos, donde adquirimos la memoria inmediata, formamos nuevos recuerdos y proyectamos al futuro. Gracias a la parte ejecutiva, tenemos una experiencia de “autoconciencia” (de un “yo”). Aquí es donde los sentimientos pasan de ser meros mecanismos de supervivencia a sentimientos subjetivos. Su capacidad de proyección al futuro nos permite establecer planes y proyectos de vida de acuerdo con nuestra experiencia pasada y nuestros deseos presentes.

En otras palabras, estas cuatro partes de nuestro cerebro no se reparten por igual, sino que está organizado jerárquicamente según ha evolucionado por millones de años.
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Cerebro y mente

computer_mind

El modelo que prevalece en la neurociencias, en las ciencias cognitivas y en la filosofía de la mente es la teoría computacional del cerebro. Esto significa que nuestro cerebro prácticamente se dedica a procesar información gracias a los procesos bioquímicos que lleva a cabo todos los días. De este proceso que lleva a cabo nuestro cerebro es que emerge la mente humana. Muchos neurólogos y científicos cognitivos definen la mente como la actividad del cerebro, aunque no sea todo lo que el cerebro hace (por ejemplo, el emitir calor). La concepción del cerebro como cientos de órganos especializados interconectados implica una teoría modular de la mente: cada parte del cerebro genera una función computacional que, en coordinación con los demás módulos, llevan a una operación relativamente coherente.

Por ende, cosas tales como percibir visualmente no es obra de una sola parte del cerebro. El neurólogo V. S. Ramachandran nos dice que prácticamente una tercera parte de nuestro cerebro (33%) se dedica solamente a las operaciones involucradas con la visión. Una parte de nuestro cerebro se dedica a asignar distintos colores a cierta información que obtenemos vía los ojos, otra parte de nuestro cerebro se dedica a la percepción de movimiento, otra a la visión conciente, otras más al reconocimiento visual (que involucra su conexión a las partes emocionales de nuestro cerebro), etc.

Eso significa que todo lo que percibimos es realmente construido mentalmente. Los colores no están realmente “allá fuera” sino que es la manera en que nuestro cerebro interpreta información y que es rellenada por el cerebro mismo si percibe que está incompleta.  Una evidencia elemental de ello es el siguiente experimento:

Nuestros ojos tienen unos defectos y el más notable es lo que se denomina “punto ciego”, un lugar de convergencia de músculo y nervio óptico que no recibe información externa. Para ello, el cerebro llena la falta de información construyendo un complemento visual. Aquí abajo hay una imagen. He aquí las instrucciones:

Ustedes pueden ver un punto y una cruz. Tápense el ojo derecho, observen siempre la cruz y acérquense directamente a la pantalla poco a poco hasta que vean desaparecer el punto. Ese es el punto ciego.

punto_ciego_exper

Noten que cuando el punto desaparece, el cerebro rellena esa parte visual con un espacio blanco. El sistema visual no es objetivo y es realmente muy fácil engañar el cerebro.

Los magos tienen mucho éxito precisamente porque explotan estas deficiencias visuales y mentales. Casi todos los trucos involucran el hecho de que el cerebro no puede prestarle atención a toda la información que percibe, sino que debe estar atento a un asunto o unos pocos más simultáneamente. Una vez que presta atención a algo, nuestra mente ignora el resto de lo que ocurre. Un mago astuto pone la atención del espectador precisamente donde no va a llevar a cabo su maña para entonces hacerla donde este no la va a percibir.

No solamente eso, sino que el cerebro también tiene un modelo teorético de lo que el mundo externo debería ser. El cerebro constantemente busca patrones consistentes con ese modelo. Por ejemplo, utilicemos la siguiente ilusión óptica.

optical-illusion

A lo mejor no verán claramente de qué se trata esta imagen, pero gradualmente cobrará sentido. La mente eventualmente puede ver caballos. Sin embargo, una vez nuestro cerebro le atribuye ese significado a la imagen, se nos hace difícil no ver los caballos. Nuestro cerebro insistirá en ese significado porque es el único que parece cumplir con su expectativa de un patrón significativo de acuerdo a su modelo teorético del mundo.  Las ilusiones ópticas no son otra que imágenes que desafían el modelo teorético visual de nuestra mente.
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El ser humano como un ente narrativo

Nuestra conciencia, nuestro “yo”, no es otra cosa que un resultado emergente de procesos mentales. Detrás de nuestra conciencia ocurren millones de eventos neuronales de los cuales nuestro “yo” jamás se da cuenta. Sin embargo, nuestra conciencia es posible porque nuestra mente sintetiza sucesos pasados en la memoria con el presente y una proyección hacia el futuro.

Dado este hecho, el modelo de mundo mental incluye también una dimensión narrativa por incluir el factor temporal. Aquí la memoria juega un rol bien importante, ya que fijamos nuestra identidad de acuerdo a nuestras experiencias pasadas. Sin embargo, contrario a lo que muchos creen, lo que recordamos es también una construcción. Nuestra memoria es defectuosa porque nuestro modelo de mundo es altamente falible. En muchos casos, los recuerdos han sido modificados consciente o inconscientemente y nuestra mente rellena muchos vacíos de información del pasado sin que nos demos cuenta. Esta narrativa está influenciada por factores instintivos (complejo-R), factores emocionales (sistema límbico) y racionalizaciones (neocórtex).

De esto hablaremos en nuestro próximo artículo, pero vale la pregunta, “¿y qué tiene que ver esto con la ley y los procesos judiciales?” El siguiente vídeo les dará una pista de ello. Espero que lo disfruten.

 

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